Чай - один з найдавніших напоїв, відомих людству. Сьогодні чай став невід'ємною частиною багатьох культур, однак достеменно відомо, що історія чаю бере свій початок у Давньому Китаї.

 

Поява чаю оповите безліччю легенд. За одним із переказів, відкриття цього напою належить прославленому імператорові Шень Нуну - Божественному Хлібороби (бл. 2737-2697 рр. До н. Е.), Який в китайській традиції також вважається богом-покровителем медицини. Одного разу, прогулюючись по своїх безкрайніх володінь, Шень Нун довго блукав серед неприступних гірських вершин. Утомлений від спраги, він присів відпочити біля невеликого деревця, листя якого випромінювали чудовий аромат. Раптово подув сильний вітер, і з гілки деревця зірвався молодий листочок, який плавно опустився прямо в чашу з чистою джерельною водою. Спробувавши вийшов настій, імператор був захоплений його ніжно-зеленим кольором, дивовижним смаком і надзвичайно приємним ароматом. Зробивши всього кілька ковтків, він тут же відчув прилив сил.

 

У стародавніх літописах також мовиться, що імператор Шень Нун, що володів тілом з прозорого нефриту, неодноразово перевіряв на собі дію різних лікарських трав. І ось одного разу він виявив, що настій чайного листя можна використовувати як протиотруту: «Шень Нун пробував сто трав, в день зустрічав сімдесят дві отруйних, прийняв чай ​​і звільнився від дії отрути». Китайські історики вважають, що Шень Нун є збірним образом первісних людей епохи неоліту. А це означає, що історія чаю налічує вже близько 5-6 тисячоліть.

Однак китайці не тільки пили чай з незапам'ятних часів, але й культивували його. Згідно з історичними джерелами, вже більше 3 тисяч років тому жителі князівств Ба і Шу (сучасна провінція Сичуань) вирощували чай і підносили його в данину верховним правителям.

 

Саме в Китаї були знайдені перші достовірні письмові свідчення про чай. Згадки про чайне дерево як про особливий вид рослин зустрічаються в найдавнішому словнику китайських ієрогліфів «Ер'я», основна частина якого була складена в III столітті до н. е. І саме від китайського ієрогліфа «ча» походить слово «чай» в більшості мов світу.

 

У Китаї чайна культура досягла свого розквіту: тут зародилася традиція пити чай у вишуканих чайних павільйонах і тут же з'явився перший всеосяжний трактат про чай - «Чайний канон» (Лу Юй, VIII ст. Н. Е.). У Піднебесній стали проводитися публічні «чайні змагання» і виникло самобутнє мистецтво чайної церемонії. Саме Китай виявився тією країною, звідки чай почав свій тріумфальний хід по світу.